Когда у нас появились азартные игры? На этот вопрос нет точного ответа даже у историков.

Собственные монеты в Киевской Руси стали чеканить примерно в X в. Скорее всего, тогда же возникла и первая игра на деньги. А так как русичи всегда стремились, что называется, поймать удачу за хвост, нетрудно догадаться, что игра стала частью их жизни еще в древности. Вспомним, например, с чего начинаются большинство былин того времени. Богатырь уезжает из родного дома. Что гонит его в дорогу? Конкретной цели нет ни у Ильи Муромца, ни у Добрыни Никитича, ни у других героев древнего эпоса. Богатыри выезжают «в чисто поле» в поисках удачи — авось, повезет… Счастливый случай — именно его ждали, на него надеялись.

Даже купечеству были присущи не столько расчетливость и бережливость, сколько удачливость, широта души и способность к риску. Афанасий Никитин отправляется в безрассудное, опасное путешествие в неведомые страны. Не менее азартен и другой персонаж эпоса — Иван Гостиный сын. Он на спор верхом на Бурушке-Косматеньком проезжает от Киева до Чернигова и обратно всего лишь за время между заутреней до обедни.

Откуда эта страсть испытывать судьбу? Видимо, дело в характере. Его особенности пытались объяснить многие ученые и философы. Одни ссылались на географический фактор: например, В. О. Ключевский писал, что лес был самым надежным убежищем от внешних врагов, степь воспитывала в людях чувство шири и дали, а многочисленные реки приучали к общительности, развивали дух предприимчивости. Другие объясняли удаль и темперамент влиянием язычества.

Как бы то ни было, в Киевской Руси люди вовсю демонстрировали широту натуры. И хотя их жизнь была не особо богата развлечениями, зато они носили поистине массовый характер. Свободное время проводили в общении с друзьями и соседями, любили пиры и гуляния. Впрочем, были и другие формы досуга — чтение, охота и, конечно, игры, в том числе азартные. Подтверждением служат находки археологов. Так при раскопках кургана Черная Могила близ Чернигова были обнаружены более сотни бабок и бронзовые битки к ним, полусферические костяные фигурки с шариком наверху, предназначенные для игры, небольшие костяные бруски, размеченные очками от одного до шести. Следовательно, игра в бабки, в кости и в шахматы была хорошо знакома нашим древним предкам.

В те времена азартные игры назывались закладными, так как на кон ставили не только деньги, но и другие ценные вещи. Впрочем, не только ценные — иногда доходило и до одежды. Распространенная в мире игра в кости у славян называлась «зернь». Игральные кости не имели обозначения очков на гранях, а были выкрашены в два цвета: черный и белый (или темно-красный). При выбрасывании выигрыш зависел от выпавшего цвета и как легла «зерна». Опытные игроки умели бросать зернь так, что кости падали той стороной, которая была нужна бросавшему. В «зернь» играли все без исключения: и в крестьянских домах, и в княжеских хоромах. Популярной была игра «в бабки», которые делали из свинных или говяжьих костей. Для битка выбирали самую большую и тяжелую кость, которую для тяжести иногда заливали свинцом. Каждый участник игры ставил несколько пар своих бабок одним рядом на ровное место. Группу бабок называли «гнездом», а совокупность гнезд — «коном». Начинал игру тот участник, чей биток, брошенный из кона, отлетел дальше всех. Кому удавалось сбить гнездо, тому оно доставалось в качестве выигрыша. Играть предпочитали на деньги, за каждую бабку назначалась определенная сумма.

Не только в Пасху, но в обычные дни русичи развлекались «яичным боем». Эта азартная игра имела несколько разновидностей. Яйца катали по желобу, в конце которого помещали яйцо противника. Иногда бились «рука в руку». Могли играть на деньги. Проигравшим становился тот, чье яйцо разбивали первым. К игре готовились заранее — кормили кур особым образом, чтобы скорлупа яиц становилась более прочной. Особо надо сказать об игре в шахматы, которая проникла на Киевскую Русь из Ирана и Средней Азии в X–XI вв. Шахматные фигуры археологи находили в большом количестве при раскопках во многих других городах Древней Руси. Однако описание игры говорит о том, что велась она по иным правилам, нежели сейчас. Схема игры в шахматы была построена таким образом, что основу в ней составляли удача и случайное везение. Вместо ходов игрокам предлагалось сделать несколько «попыток», причем таких «попыток» могло быть много, а самая удачная из них приводила к победе. Чаще всего игра в шахматы велась на деньги (или любой другой выигрыш), за что и пользовалась любовью простонародья. Люди видели в шахматах испытание не только ума, но и молодецкой удали. Популярна была также игра в «мельницу». Археологами найдены многочисленные изображения игрового поля, расчерченного иногда на специальных досках, иногда просто на ровной поверхности. Играть могли два человека, которым требовалось «построить мельницу», т. е. выстроить фигурки в определенном порядке на игровом поле. За каждую готовую «мельницу» игрок получал право снять с доски фигурку противника. Выигрывал тот, кто первым ликвидирует все фигуры противника, а значит, лишит его очередного хода.

Шахматы осуждались русским духовенством наравне с игрой в кости и другими азартными играми. Причина заключалась в отрицательном к ним отношении Византии, служившей тогда культурным эталоном. Да и вообще, игры на деньги в Киевской Руси считались «богомерзкими игрищами». На них налагались строжайшие запреты. За нарушение виновных били кнутом, клеймили железом, рвали ноздри и ссылали. Однако искоренить азартные игры так и не удалось.